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Current Research Projects

"Contingency and Contraction: Modernity and Temporality in the United States, 1880-1920” (dir. Ruth Mayer, with Felix Brinker and Annabel Friedrichs, funded by the German Research Foundation DFG, 2018-2021)

This research project investigates the restructuring of time in US-American modernity. A new understanding of time has been identified as an elementary facet of technical, scientific, and industrial modernization at the turn of the 20th century in the USA. Large parts of the epoch's artistic output seem informed with the desire to come to terms with the modern temporal imperatives of acceleration and synchronization, and to gain command of the conditions of contingency, alienation and heteronomy. The project explores the period between 1880 and 1920, and thus engages with the peak period of the emergence of a largely commercialized mass culture and of trans-Atlantic artistic and literary avantgardes. Both areas of cultural expression figure as intricate parts of a larger socioeconomic terrain of increased productivity, and both are intimately affected by overarching time regimes and disparate experiences of time. The project plans to gauge modes of mass cultural and artistic time management that have been largely ignored in the established critical scholarship.

The project argues that the cultural work of modernity consists to a large extent in efforts to relate (rather than pry apart) the divergent dynamics of a regularizing (industrial) chronometry on the one hand and personal experiences and needs on the other. While past research has highlighted cultural responses to modernity that either radically reject or enthusiastically embrace the conditions of acceleration and synchronization, the present proj mediate these extremes (with a deliberate emphasis on the 'mediality' of this process). Instead of capitalizing on modernist practices of subversion or resistance, the project epitomizes the practical facets of modernity, its capacity to appropriate a multiplicity of time regimes and experiences into manageable and navigable 'personalized' entities. Formal modes of contraction and abbreviation play a seminal role in this sector of modernist articulation.

The project engages exemplarily with three emergent media forms that have been identified and that identified themselves as instrumental in the expression of a modernist aesthetics and its temporality: early narrative film, early newspaper comics and the periodical press of the day. All of these forms respond to the exigencies of temporal constraints and to the imperative of acceleration by emphasizing their own formal brevity or their modular structure. By investigating parallel strategies of presentation in media that are commonly associated with different cultural spheres, the planned project intends to cast a different light on the period as a whole. It thus contributes to current efforts of challenging established ideas of periodicity and epochality.

Schwerpunktprogramm "Ästhetische Eigenzeiten. Zeit und Darstellung in der polychronen Moderne" (SPP 1688) (Leitung Gamper/Wegner, 2016-2019)

Das DFG-Schwerpunktprogramm will in zwei Perioden von drei Jahren die Phänomene ‚Zeit‘ und ‚Zeitlichkeit‘ an ausgesuchten Kunstwerken, Artefakten und Objekten der Moderne analysieren, wobei sich der Untersuchungszeitraum von der Gegenwart bis in die Frühe Neuzeit erstreckt. Dieser Ansatz geht davon aus, dass ‚Zeit‘ sich als grundlegendes Phänomen von Sukzessivität nicht allgemein fassen lässt und dass ihr Erscheinen als geschwindigkeitsbezogene räumliche Bewegung, Distanzüberwindung, Veränderung des Entwicklungszustands von Materie und Lebewesen, Ausdehnung und Kontraktion oder (un)regelmäßige Wiederholung an die merkmalsevidente Verbindung mit konkreten Gegenständen gebunden ist. Den integrativen Bezugspunkt der Forschungen bildet das Konzept der ‚ästhetischen Eigenzeiten‘. ‚Ästhetische Eigenzeiten‘ bezeichnen die wahrnehmbar gemachten, irreduzibel idiosynkratischen Temporalitätsregime einzelner Objekte oder Subjekt-Objekt-Konstellationen. Sie realisieren sich durch ‚ästhetische Form‘ in der doppelten Semantik des Worts, also durch sinnlich-materielle Erscheinung und aisthetische Darstellung oder, spezifischer, durch künstliche und künstlerische Gestaltungspraktiken. Das Konzept der ‚ästhetischen Eigenzeit‘ bezieht sich zum einen auf die in Artefakten selbst gesetzte, (per)formierte Zeit im Vollzug, zum anderen artikuliert es ein auf die allgemeineren gesellschaftlichen, technischen, kunsttheoretischen und wissenschaftlichen Zeitkonzepte reagierendes, sie kommentierendes, reflektierendes und mitgestaltendes historisches Zeitbewusstsein. Dieser methodische Zugang verspricht einen neuen Blick nicht nur auf das Wissen von der Zeit, sondern auch auf die Zeitlichkeit allen Wissens.

Ruth Mayer fungiert als eine der Initiatorinnen des Progamms. 

Dissertation- and Post-Doc Projects

Ongoing Dissertations and Post-Doc Projects

Dr. des. Ilka BraschBook Culture and Places of Democracy in the Early Republic (working title) (Habilitation/ second book project)
Felix Brinker, M.A.

Superhero Blockbusters: Seriality, Politics of Engagement, and the Spirit of 21st Century Popular Culture  (Dissertation)

Annabel Friedrichs, M.AImagining Change: Visual and Textual Representations of Femininity in Mass and Avant-Garde Magazines, 1880-1920 (Dissertation)
Florian Groß, M.A.Technology. Economy. Creativity. Post-Network Television Series (Dissertation)
Anna-Lena Oldehus, M.A.Queering Guilt: Love and Identities in Contemporary Literature (Dissertation) 
Bettina Soller, M.A.Fan Fiction Writing: Collaborative Processes and the Performance of Authorship. Towards a Conceptualization of Categories (Dissertation)

Past Dissertations and Post-Doc Projects

Dr. des. Ilka Brasch Film Serials and the America Cinema, 1910-1940 (Dissertation)
Dr. Shane DensonPostnaturalism: Frankenstein, Film, and the Anthropotechnical Interface (Dissertation)
Dr. Vanessa KünnemannMiddlebrow Mission: Pearl S. Buck's American China (Dissertation)
PD Dr. Christina MeyerWar and Trauma Images in Vietnam War Representations (Dissertation)
PD Dr. Christina MeyerSeries of Multimodal Forms of Narration: The Yellow Kid Newspaper Comics of the Nineteenth Century (Habilitation/ Second Book Project)
Dr. Regina SchoberThe Self-Reflexive Function of Music in American Modernist Poetry (Dissertation)
PD Dr. Kirsten TwelbeckWriting Beyond the Civil War Hospital: Northern Reconstruction Writing and the 'Rules of the Democratic Game' (Habilitation/ Second Book Project)



Past Research Projects

"Serializing Mass Culture: Popular Film Serials and Serial Structures in the United States, 1910-1940" (Research Project, Mayer/Brasch, funded by the German Research Foundation DFG, 2013-2016)

This project concerns the study of film serials, one of the most popular cinematic narrative formats in the United States and in Europe between 1910 and the 1940s. These serials emerged from a rich context of competing medial forms, being influenced by serial novels, the serialized periodical press, comic strips or radio serials and impacting on these formats in turn. Rather than describing a simple competition of different media, these complex structures of serial cross-reference constitute the mediatized mass culture of the first half of the twentieth century. Investigating a range of film serials from various genres, such as Fantômas, 1913-1914; Perils of Pauline, 1914; Exploits of Elaine, 1914; Officer 444, 1926; Tarzan the Tiger, 1929; Flash Gordon, 1936/38/40; Dick Tracy, 1937/38/39/41, the subproject considers the structures and practices of filmic seriality (cliffhanger, tableaux, repetition/variation, suspense management, audience address) in their intersections with the figurations and functions of a serialized mass culture (fashion/consumer practices, totalitarian/populist formats of politicization, community-building media ensembles).

Thus, the project does not solely focus on the selected serials' narratives but is interested in the expansive momentum of popular seriality as such, taking into consideration spin-offs in the form of mass-produced extra-textual merchandizing, the multilayered medial interlinkages of various serial formats in film, radio, comics, etc., and the "serial" adjustment of audiences by means of an intersecting of political propaganda and economical streamlining. It explores the narrative and politico-ideological dimensions of a semantics of the serial on the grounds of specific historical constellations and medial configurations. Situated in the realm of cultural theory, the project is informed methodologically by approaches from film semiotics, narratology, and discourse analysis. The project is part of a research unit funded by the German Research Foundation (DGF) on "Popular Seriality - Aesthetics and Practice", located at Freie Universität Berlin. 

"Serial Figures and Media Change" (Forschungsprojekt, Mayer/Denson, DFG-gefördert, 2010-2013)

Das Forschungsprojekt untersucht anhand von topischen Figuren, die sich in der populärkulturellen Imagination des 20. und 21. Jh.s fest etabliert haben (Frankenstein, Dracula, Sherlock Holmes, Tarzan, Fu-Manchu, Superman und Batman) die komplexen Wechselbeziehungen zwischen den Prinzipien der Serialität und der Medialität in ihrer historischen Entfaltung. Im Zentrum des Projekts stehen Figuren, deren populärkulturelle Karriere von unterschiedlichen Medien geprägt wurde, deren Inszenierung also einen oder mehrere Medienwechsel durchlief. Dabei geht es insbesondere um die Frage, wie sich unterschiedliche mediale Formen auf serielle Erzählinhalte auswirken. Die für serielle Figuren zentralen Aspekte der Repetitivität und Wiedererkennbarkeit werden demnach spezifisch mit Blick auf die expliziten Variationen oder subtilen Re visionen untersucht, die sich vor allem an Medienwechseln und Brüchen zwischen Repräsentationsformen festmachen lassen.

Grundthese des Projektes ist, dass sich die Inszenierungen von seriellen Figuren nicht nur mittels unterschiedlicher Medien vollziehen, sondern dass die Medien und ihre spezifischen Medialitäten selbst im Rahmen der Inszenierungen thematisch werden, dass also die Inszenierung von seriellen Figuren ein narrativ bedeutsames und formengeschichtlich folgenreiches Moment medialer Selbstreflexivität aufweist. Das Projekt ist medientheoretisch, narratologisch und technologiehistorisch angelegt. Es ist Teil der DFG-Forschergruppe "Ästhetik und Praxis populärer Serialität" mit Sitz an der Georg-August-Universität Göttingen (Leitung Frank Kelleter).

"Diasporische Selbstinszenierungen. Chinesisch-amerikanische und amerikanisch-chinesische Identitäten im Austausch" (Forschungsprojekt, Mayer/Künnemann, DFG-gefördert, 2006-2010)

Das Forschungsprojekt untersuchte aus kultur- und literaturwissenschaftlicher Perspektive transnationale Austauschbeziehungen zwischen China und den USA mit besonderem Fokus auf die Erfahrungen und Repräsentationen von chinesischen Amerikanern. Das Projekt zielte primär darauf, den sehr stark gegenwartsorientierten Überlegungen zum Konzept der Diaspora (Stichwort 'Globalisierung') eine historische Dimension zu verleihen. Im Rahmen des Projekts wurden zwei Sammelbände (beide herausgegeben von Vanessa Künnemann und Ruth Mayer) publiziert: Trans-Pacific Interactions. The United States and China, 1880-1950 (Palgrave Macmillan 2009) und Chinatowns in a Transnational World. Myths and Realities of an Urban Phenomenon (Routledge 2011).